Milton Humason: El talento oculto

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Cuando hablamos de astronomía nos suele venir a la mente una ciencia cautivadora y fascinante que puede dar muchas sorpresas, y si hablamos de astrónomos es inevitable pensar en personas con una mente rápida y ágil, aunque también tendemos a pensar en personas con avanzados conocimientos en la materia que han desarrollado a lo largo de los años, bien la educación o bien con la experiencia de su propia curiosidad. Si bien lo primero no parece al alcance de todos, por las circunstancias que sean, lo segundo que parece inherente a la naturaleza humana es más que posible. Y en el caso que me ocupa en hablar hoy hay un muy buen ejemplo.

Milton Humason (Dodge Center, Minnesota, EE. UU., 19 de agosto de 1891 –Mendocino, California, EE. UU., 18 de junio de 1972) no es, a priori, un nombre que conozcan muchos, pero no por ello menos importante; entre otras cosas, fue el responsable, junto con Edwin Hubble, del estudio de las galaxias que dio lugar a su conocida Ley, y un talento para la astrometría y el estudio del cielo profundo descubierto casi por casualidad.

Y digo casi, porque de hecho Humason no se planteó en un principio interesarse por la astronomía. Al contrario que muchos otros astrónomos anteriores a él, Humason abandonó los estudios tempranamente, lo cual podría parecer un impedimento para desarrollar cualquier tipo de actividad científica. Sin embargo, por azares del destino, empezó su “carrera” muy joven, cuando en 1909 comenzó a trabajar en la construcción del telescopio del observatorio de Monte Wilson, cerca de Los Ángeles, conduciendo la recua de mulas que transportaba las provisiones y las pesadas piezas para su montaje.

Poco tiempo después se enamoró y se casó con Helen Dowd, hija de uno de los ingenieros responsables del observatorio, no sin haberse opuesto antes al enlace, pero luego consideró que el joven Milton podría serle de alguna ayuda en adelante. Así, fue desempeñando trabajos menores en el propio observatorio: fue portero, electricista y asistente de noche; todo ello contribuía poco a poco a que le picase el gusanillo por la astronomía. Empezó a tomar clases de matemáticas y ciencias por parte de uno de los trabajadores del observatorio, y por las noches analizaba y aprendía por su cuenta el trabajo fotográfico de los astrónomos.

El conocimiento de Humason crecía, pero dada su condición parecía que no tendría nunca una oportunidad de ponerse frente a los mandos y ponerlos en práctica, de no ser porque, según se dice, el ayudante encargado del manejo del telescopio enfermó, y el astrónomo de turno no podía delegar su puesto en nadie más que él. Humason no dudó en aceptar la responsabilidad y, para su sorpresa, demostró poseer una técnica y un manejo del instrumental excepcional, impropio de alguien sin experiencia ni mucho menos formación escolar, como él.

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Observatorio de Monte Wilson, donde Humason logró poco a poco afianzarse como astrónomo y en el que más tarde colaboró con Hubble.

Aunque este hecho fue algo muy a tener en cuenta, Humason volvió a sus tareas  en el observatorio, pero siguió aprendiendo por su cuenta. Su perseverancia hizo que unos años después empezase a trabajar en el departamento de fotografía y más tarde  por méritos propios fue nombrado astrónomo asistente. La prometedora y “astronómica” trayectoria de Humason progresaba día tras día, hasta que poco después de acabar la I Guerra Mundial, su vida cambiaría para siempre: a la plantilla del observatorio se incorporó el entonces también desconocido Edwin Hubble, quien muy pronto formó equipo y congeniando muy bien con Humason.

Pese a que Hubble provenía de buena familia y fue educado en la universidad de Oxford, Humason para entonces ya dominaba su trabajo con total soltura pese a seguir vidas distintas. Exprimiendo todo su talento adquirido, sacaba el máximo rendimiento al trabajo con placas fotográficas. Manejaba a la perfección cualquier aparato y lograba obtener resultados excelentes, y trabajando junto a Hubble comenzaron a calcular con precisión la velocidad de recesión de las galaxias, algunas de ellas, las más alejadas y antiguas de todo el Universo.

Con la inestimable ayuda de Humason, Edwin Hubble logró establecer una correlación entre la distancia entre galaxias y la velocidad a la que se alejan entre sí, lo que se conoce hoy como Ley de Hubble, y llegó a la conclusión de que la Vía Láctea no es sino una galaxia más entre los cientos de miles existentes. Humason continuó fotografiando y midiendo parámetros y años más tarde se trasladaron al observatorio de Monte Palomar, donde continuaron trabajando con mejores equipos y aportando más datos que sustentarían dicha ley. En 1947 Humason fue nombrado secretario de ambos observatorios, quedando a cargo de su gestión.

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Cometa C/1961 R1, conocido como cometa Humason.

Gracias a su talento, la carrera de Humason fue reconocida por la comunidad científica, durante la cual publicó más de 120 artículos de astronomía entre 1925 y 1964 y fue nombrado Doctor Honoris Causa por la universidad de Lund (Suecia) en 1950. También dedicó parte de su trabajo en la observación planetaria y cometaria, descubriendo el cometa C/1961 R1, bautizado Humason en su nombre. Uno de los cráteres de la Luna también se llama como él en su honor.

A su muerte en 1978 su nombre se convirtió en uno de los más relevantes para la astrofísica del s. XX. Pocos hubieran apostado por ello al principio, pero, sea como fuere, por casualidad o por ese talento latente que se dice que cada uno tenemos y que hay que despertar, la vida de Humason es, como dije al principio, un ejemplo de cómo la astronomía nos cautiva, nos estremece, nuestra inherente curiosidad nos llama a sentir experiencias que nos pueden marcar para toda la vida. Sólo es necesario, a veces, que la vida te dé la oportunidad de descubrir ese talento desconocido.

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